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#WrestleSofia

Takahashi vise à tirer le meilleur parti du tir renouvelé aux qualifications olympiques

By Ken Marantz

TOKYO --- Pour la deuxième fois, un ancien champion du monde au Japon dont le rêve de se rendre aux Jeux olympiques de Tokyo avait presque été évincé, l'a trouvé soudainement relancé par un coup du destin sur lequel ils n'avaient aucun contrôle.

Yuki TAKAHASHI (JPN) aura une chance qu'il n'aurait jamais imaginée de qualifier le Japon pour les Jeux olympiques de Tokyo en 57 kg libre lorsqu'il montera sur le tapis lors du dernier tournoi mondial de qualification olympique les 6 et 9 mai à Sofia, en Bulgarie.

L'opportunité s'est présentée lorsque le médaillé d'argent olympique de Rio 2016, Rei HIGUCHI (JPN), a étonnamment échoué lors de la qualification olympique asiatique qui s'est tenue début avril à Almaty. La fédération japonaise a décidé peu après d'envoyer Takahashi à Sofia.

« Honnêtement, en tant qu'athlète, j'étais heureux que l'occasion se présente à moi », a déclaré Takahashi, 27 ans, lors d'une récente conférence de presse en ligne avec les médias japonais. « Jusqu'à présent, le coronavirus a tout repoussé et c'était difficile pour moi de continuer. Parfois je me suis dit : « Pourquoi est-ce que je fais ça ? » »

Takahashi, qui avait pensé que son sort serait décidé au moment où Higuchi se qualifierait pour la finale à Almaty ou non, a plutôt appris la nouvelle beaucoup plus tôt. Il a dit qu'il déjeunait avec sa femme lorsqu'il a été informé que Higuchi avait été disqualifié.

« C'était comme un rêve », a déclaré le champion du monde 2017. « C'était un dimanche et j'avais une journée de congé. Je me détendais et je mangeais quand la nouvelle est arrivée. Mais je ne peux pas me précipiter et changer de vitesse. Je dois aller à mon rythme et commencer à me préparer. »

Takahashi fait face à un obstacle nettement plus élevé à surmonter que celui franchi par Yui SUSAKI (JPN), l'ancienne double championne du monde qui a obtenu une place à Tokyo dans la division 50 kg dames à Almaty.

D'une part, Susaki n'avait que quatre autres participantes au qualificatif asiatique, dont les deux premières ont obtenu des billets pour Tokyo ; Takahashi pourrait avoir jusqu'à 26 rivaux à Sofia, sur la base de la liste préliminaire des engagés, pour le même nombre de places.

En plus de cela, même s'il termine dans les deux premiers, Takahashi devra ensuite affronter Higuchi en séries éliminatoires pour le billet des Jeux Olympiques de Tokyo plus tard en mai. Mais c'est une situation qu'il a acceptée.

« Je suis le perdant [original], donc même si je gagne [à Sofia], ça ne décide pas encore des choses », a déclaré Takahashi. « On ne peut rien y faire, c'est la règle. C'est assez clair. »

Takahashi a perdu contre Higuchi pour une place dans l'équipe aux Jeux Olympiques de Rio, mais est revenu plus tard cette année-là pour remporter son premier titre national. En 2017, il a fait sa marque dans le monde entier, triomphant aux Championnats d'Asie avant de remporter la médaille d'or aux Championnats du monde à Paris. Il a enchaîné avec une médaille de bronze aux Championnats du monde 2018 à Budapest.

Mais les espoirs olympiques de Takahashi ont mal tourné aux Championnats du monde 2019 à Nursultan, où une médaille aurait décroché une place pour le Japon et lui-même aux Jeux olympiques de Tokyo. Au lieu de cela, une défaite au quatrième tour l'a laissé à la 10e place et les mains vides sur tous les plans.

Pendant ce temps, Higuchi était retombé à 57 kg après être monté dans une catégorie de poids après Rio, puis avoir fait une course infructueuse aux qualifications pour Tokyo en 65 kg (bien qu'il ait remporté la médaille d'or mondiale U-23 dans cette catégorie de poids en cours de route).

Avec le droit de se battre pour la place olympique dans les qualifications asiatiques sur la ligne, Higuchi a battu Takahashi en finale des Championnats du Japon en décembre 2019.

Même avec un an de retard, les chances étaient certainement en faveur de Higuchi - trois nations asiatiques avaient gagné des places en 57 kg à Nursultan, et il n'y avait que neuf entrées. Mais ne pas se rendre sur le tapis était un développement que personne n'avait prévu.

Le malheur de Higuchi est devenu un cadeau pour Takahashi, qui avait commencé un nouvel emploi en tant qu'entraîneur à son alma mater Yamanashi Gakuin University en avril après avoir quitté l'équipe de lutte de la société de sécurité ALSOK.

Jusque-là, Takahashi avait eu du mal à rester motivé, même si l’essence de la compétition avait de nouveau coulé aux Championnats All-Japan en décembre de l'année dernière, où une victoire le mettait en première ligne si Higuchi faiblissait à Almaty.

« Pendant que je pratiquais, je ne savais pas si je pourrais participer [aux qualifications] », a déclaré Takahashi. « Ce n’était pas tant que j’avais abandonné tout espoir, mais mon cœur n’était tout simplement pas dedans. J'ai suivi la routine habituelle à l'entraînement, mais je m'en fichais. »

« Je me suis remis à jouer aux Championnats All-Japan parce que c'était de nouveau une compétition. Je pense que c'était important d'avoir ce changement d'esprit. »

Takahashi a reconnu que les Jeux Olympiques étaient toujours dans son esprit alors qu'il peinait au cours de l'année écoulée, attendant impuissant que la porte se rouvre ou soit définitivement fermée.

« Bien sûr, je l'ai gardé à l'esprit », a-t-il déclaré. « Personne ne pouvait dire qu'il n'y avait aucune possibilité. Dans le sport, on ne sait pas ce qui va se passer. J'ai continué avec l'idée de ne jamais abandonner jusqu'à la fin. »

Alors qu'il a dû emprunter un chemin détourné et incertain pour maintenir son rêve olympique en vie, Takahashi estime que les revers en cours de route l'ont rendu plus fort.

« J'ai touché le fond », dit-il. « À part quelqu'un qui meurt, il ne peut pas y avoir d'expérience plus douloureuse dans une vie. Mais c'est devenu un point fort pour moi. Je ne me suis jamais considéré comme malchanceux. Dans la vie, il y a des bons et des mauvais moments, et si je vais aux Jeux Olympiques de Tokyo et suis victorieux, ce sera bien. »

Pour y arriver, il devra vaincre des adversaires tout aussi déterminés. Parmi ceux de la liste préliminaire, celui qui se démarque est Reineri ANDREU ORTEGA (CUB), double champion du monde U-23 qui s'est classé troisième au tournoi de qualification olympique panaméricain.

Takahashi a battu Andreu Ortega lors de deux rencontres précédentes, à la fois en 2018 et dans les deux matches serrés. Les Japonais se sont classés 7-5 dans un affrontement durant la Coupe du monde de cette année-là, puis à nouveau 5-4 dans le match pour la médaille de bronze aux Championnats du monde.

D'autres attendus pour être en lice sont le champion d'Europe 2018 Giorgi EDISHERASHVILI (AZE), le médaillé d'or des Jeux asiatiques 2018 Bekhbayar ERDENEBAT (MGL) et Muhamad IKROMOV (TJK), le médaillé d'argent asiatique 2020 en 61 kg qui a terminé troisième des qualifications olympiques asiatiques.

« Le Japon est traditionnellement fort dans les catégories des poids légers et j'ai moi-même ajouté quelques médailles », a déclaré Takahashi. « Je me battrai avec un sentiment de responsabilité, je resterai détendu et je ferai mon style de lutte. Si je me prépare correctement, je peux prendre le dessus. »

Lorsque l'appel est arrivé et que l'entraîneur de l'équipe nationale a dit à Takahashi : « C'est à votre tour », la principale préoccupation était de savoir si un peu plus de trois semaines était suffisant pour se préparer. Même s'il avait pratiqué tout ce temps, c'est différent de travailler pour atteindre un sommet lors d'un tournoi.

« Je n'ai jamais eu cette expérience », a déclaré Takahashi. « Mais je savais que c'était possible. Cela a toujours été, si Higuchi ne produisait pas de résultat aux qualifications asiatiques, je pourrais y aller. C'était tout naturellement que je me préparais. Il n'y a pas de charge supplémentaire pour être en forme. »

Lorsqu'on lui a demandé comment il décrirait son état actuel, il a répondu : "Ce n'est pas mauvais, ce n'est pas génial. C'est comme d'habitude. Maintenant que j'ai été sélectionné pour être envoyé au tournoi, j'ai mis tous mes soucis derrière moi et je peux me concentrer. »

Takahashi a déclaré que son nouveau poste d'entraîneur chez Yamanashi Gakuin lui avait donné une nouvelle perspective sur le sport. Yamanashi Gakuin est l'une des puissances collégiales japonaises, et parmi ses nombreux anciens élèves décorés se trouve le champion du monde 2018 Takuto OTOGURO, qui s'est déjà qualifié pour les Jeux olympiques de Tokyo en 65 kg libre.

« Pour moi, c'est vraiment un changement », a déclaré Takahashi. « Quand j'étais à ALSOK, je ne pouvais penser qu'à moi. Mais quand on devient entraîneur, il faut rester en contact avec les étudiants. »

Sa nouvelle situation a vraiment été touchée lorsque la JOC Cup, un tournoi de niveau junior qui comprend de jeunes collégiens, a été récemment annulée en raison d'une poussée du coronavirus qui a conduit Tokyo à déclarer l'état d'urgence pour la troisième fois depuis le début de la pandémie.

« C'était une qualification pour les championnats du monde juniors et juniors asiatiques", a-t-il déclaré. « En tant que lutteur, j'aurais pensé : ‘Pourquoi est-ce que je fais ça ?' Mais maintenant, ma réflexion doit être, comment devrions-nous procéder avec cette difficulté ? Quel genre de conseils puis-je leur donner ? Cela m'a vraiment fait réfléchir. »

En tant que lutteur actif, Takahashi garde également à l'esprit l'importance de montrer l'exemple.

« Ils voient la position dans laquelle je me trouve actuellement et les moments difficiles que j'ai dû traverser », a-t-il déclaré. « Ce que je veux leur dire, c'est que si vous n'abandonnez pas, votre chance viendra. Pas par des mots, mais par vos actions. »

Revenir à la maison avec une place olympique pour son pays serait l'exemple parfait pour tirer le meilleur parti d'une opportunité.

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La Russie termine les qualifications olympiques mondiales avec trois médailles d'or

By Vinay Siwach

Les quotas olympiques étant assurés en toute sécurité, les trois lutteuses russes aux qualifications olympiques mondiales à Sofia, en Bulgarie, étaient également prêtes à décrocher les trois médailles d'or.

Alors qu'Olga KHOROSHAVTSEVA (RUS) a remporté une victoire contrôlée 6-0 sur Andreea Beatrice ANA (ROU), 20 ans, en finale des 53 kg, ses coéquipières Veronika CHUMIKOVA (RUS) en 57 kg et Liubov OVCHAROVA (RUS) en 62 kg ont remporté la médaille supérieure en raison de la blessure de leur adversaire.

Il y a eu peu d'action dans les autres finales et Seema BISLA (IND) a remporté l'or en 50 kg après que Lucia Yamileth YEPEZ GUZMAN (ECU) a décidé de ne pas concourir après une blessure.

En 68 kg, la lutteuse locale Mimi HRISTOVA (BUL) a été couronnée championne après qu'Elis MANOLOVA (AZE) a raté la finale pour la même raison.

Alla BELINSKA (UKR) a également bénéficié d'une situation similaire lorsque Yasemin ADAR (TUR) s'est retirée des 76 kg en raison d'une blessure.

« Je dois oublier mes victoires passées et recommencer le lendemain, c'est pourquoi je lutte pour la médaille d'or", a déclaré Khoroshavtseva après avoir battu Ana 6-0 en finale.

« Je ne peux pas continuer à penser à la veille parce que je veux lutter contre chaque nouvel adversaire. »

Sa coéquipière Ovcharova était également du même avis bien qu'elle n’ait pas lutté en finale.

« Je veux m'entraîner contre différentes adversaires », a-t-elle déclaré. « Chaque jour est un nouveau départ pour moi. »

Vendredi, elles n'ont pas réussi à réaliser leur rêve de gagner la place pour les Jeux Olympiques de Tokyo, mais les lutteuses pour la médaille de bronze se sont présentées sur le tapis avec l'intention dans les six catégories de poids.

L'entraîneur en chef de la lutte canadienne, Tonya VERBEEK, a expliqué le désir de concourir pour un combat sans conséquence.

« Pour mon équipe, je dis toujours qu’il faut terminer le tournoi », a-t-elle déclaré. « Bien sûr, vous n'avez pas à lutter si vous avez une tension. »

Samantha STEWART (CAN) est montée sur le tapis avec une motivation similaire en remportant une victoire de 10-0 sur Laura Gabriela PEREDO TORRES (MEX) pour remporter la médaille de bronze en 53 kg. Iulia LEORDA (MDA) a battu Betzabeth ARGUELLO VILLEGAS (VEN) 10-5 dans l'autre combat.

Adela HANZLICKOVA (CZE), qui a perdu en demi-finale en 68 kg, menait 0-6 quand elle avait Buse TOSUN (TUR) dans le dos pour obtenir une épingle et la médaille de bronze.

« C'était difficile de me motiver après vendredi, mais j'ai cette personnalité où je n'aime pas abandonner », a-t-elle déclaré.

« J'ai toujours ces matchs de fou parce que je ne veux pas abandonner et c'est pourquoi j'ai aussi lutté pour une médaille de bronze. »

En 62 kg, Luisa Helga Gerda NIEMESCH (GER) a remporté la première médaille de bronze en battant Kriszta Tunde INCZE (ROU) 2-0 tandis que Nathali Josefina GRIMAN HERRERA (VEN) a battu Veranika IVANOVA (BLR) pour remporter l'autre médaille.

Expliquant sa motivation à lutter pour la médaille de bronze malgré son incapacité à se qualifier pour les Jeux Olympiques, Niemesch a déclaré : « Le tournoi n'est pas terminé avant le dernier jour. Se motiver et gagner fait partie du sport et nous devons le faire. Rentrer à la maison avec une médaille est mieux que de rentrer les mains vides. »

Grace Jacob BULLEN (NOR) s'est remise de sa superbe défaite contre Chumikova vendredi pour remporter la médaille de bronze un jour plus tard avec une victoire de 12-7 sur Emese BARKA (HUN). L'autre médaille en 57kg est revenue à Giullia OLIVEIRA (BRA) alors qu'elle s'imposait 4-0 contre Laura MERTENS (GER).

La grande surprise de ce tour est venue dans le combat pour la médaille de bronze en 76 kg alors que la championne du monde junior et U23 Milaimys de la Caridad MARIN POTRILLE (CUB) s'est accrochée pour une victoire 2-2 sur Martina KUENZ (AUT). Dans le deuxième combat pour la médaille de bronze, Catalina AXENTE (ROU) a remporté une victoire 4-1 sur Maria Jose ACOSTA ACOSTA (VEN).

« C'est tout pour chaque lutteur. Ça y est », a déclaré Axente en désignant sa médaille de bronze.

Résultats des médailles en lutte féminine

50kg
OR - Seema SEEMA (IND) contre Lucia Yamileth YEPEZ GUZMAN (ECU), sur blessure
BRONZE - Patricia Alejandra BERMUDEZ (ARG) contre Mia Lahnee Ramos AQUINO (GUM), 10-0
BRONZE - Anna LUKASIAK (POL) contre Anastasiya YANOTAVA (BLR), 5-2

53kg
OR - Olga KHOROSHAVTSEVA (RUS) contre Andreea Beatrice ANA (ROU), 6-0
BRONZE - Iulia LEORDA (MDA) contre Betzabeth angelica ARGUELLO VILLEGAS (VEN), 10-5
BRONZE - Samantha STEWART (CAN) contre Laura Gabriela PEREDO TORRES (MEX), 10-0

57kg
OR - Veronika CHUMIKOVA (RUS) contre Mathilde Hélène RIVIERE (FRA), sur blessure
BRONZE - Grace Jacob BULLEN (NOR) contre Emese BARKA (HUN), 12-7
BRONZE - Giullia OLIVEIRA (BRA) contre Laura MERTENS (GER), 4-0

62kg
OR - Liubov OVCHAROVA (RUS) contre Bolortuya KHURELKHUU (MGL), sur blessure
BRONZE - Luisa Helga Gerda NIEMESCH (GER) contre Kriszta Tunde INCZE (ROU), 2-0
BRONZE - Nathali josefina GRIMAN HERRERA (VEN) contre Veranika IVANOVA (BLR), 6-4

68kg
OR - Mimi HRISTOVA (BUL) contre Elis MANOLOVA (AZE), sur blessure
BRONZE - Adela HANZLICKOVA (CZE) contre Buse TOSUN (TUR), 4-6 sur tombé
BRONZE - Zhamila BAKBERGENOVA (KAZ) contre Agoro PAPAVASILEIOU (GRE), 10-0

76kg
OR - Alla BELINSKA (UKR) contre Yasemin ADAR (TUR), sur blessure
BRONZE - Catalina AXENTE (ROU) contre Maria Jose ACOSTA ACOSTA (VEN), 4-1
BRONZE - Milaimys de la Caridad MARIN POTRILLE (CUB) contre Martina KUENZ (AUT), 2-2